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Webb detecta un estampido sónico más grande que la Vía Láctea

Fue liberado cuando una galaxia vecina invadió el Quinteto de Stephan y provocó una ondulación a través del plasma interestelar.

Una galaxia espiral se está precipitando contra el Quinteto de Stephan (imagen que reconocerás porque fue una de las primeras imágenes a todo color que se publicaron del James Webb el verano pasado) a casi 3 millones de kilómetros por hora (una velocidad que nos llevaría de la Tierra a la Luna en solo ocho minutos), según han descubierto los astrónomos del telescopio espacial James Webb, provocando una onda de choque del tamaño de la Vía Láctea. A medida que esa onda expansiva atraviesa el resto del Quinteto de Stephan, está causando estragos muy confusos en las nubes de gas que flotan entre las galaxias.

Un estampido sónico muchas veces más grande que la Vía Láctea

Ha sido gracias a las nuevas observaciones realizadas con el JWST y el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) que los investigadores han podido ver las complejas interacciones dentro del evento de colisión de múltiples galaxias conocido como el Quinteto de Stephan situado a unos 270 millones de años luz de distancia en la constelación de Pegaso. Este quinteto galáctico lo conforman: NGC 7317, NGC 7318a, NGC 7318b, NGC 7319 y NGC 7320.
El foco de la observación es una galaxia llamada NGC 7318b, que está en curso de colisión con su galaxia hermana NGC 7318a. Sin embargo, NGC 7318b también choca con el resto del quinteto de Stephan, lo que provoca perturbaciones masivas en las nubes de gas de hidrógeno circundantes.
“Cuando este intruso choca contra el grupo, está chocando con una vieja serpentina de gas que probablemente fue causada por una interacción previa entre dos de las otras galaxias, y está provocando la formación de una onda de choque gigante. A medida que la onda de choque pasa a través de esta serpentina grumosa, está creando una capa de enfriamiento altamente turbulenta o inestable, y es en las regiones afectadas por esta actividad violenta donde estamos viendo estructuras inesperadas y el reciclaje de gas de hidrógeno molecular”, explica Philip Appleton, astrónomo y científico principal del Centro de Análisis y Procesamiento de Infrarrojos (IPAC) de Caltech, en un comunicado de prensa.
Quinteto de Stephan, visto por el Webb

Quinteto de Stephan, visto por el WebbALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/JWST/ P. Appleton (Caltech), B.Saxton (NRAO/AUI/NSF)

Descarrilamiento cósmico

La galaxia se mueve tan velozmente que se mueve más rápido que la velocidad del sonido a través de las escasas nubes de gas que llenan el espacio entre las galaxias del Quinteto. El resultado es un estampido sónico, una onda de choque como la que produce un avión que rompe la barrera del sonido aquí en la Tierra, excepto que esta es varias veces el tamaño de la galaxia en la que vivimos.
Afortunadamente, los astrónomos están mejor preparados que nunca. El descubrimiento permitió a los científicos acercarse a tres regiones clave del Quinteto de Stephan con extremo detalle y, por primera vez, crear una imagen clara de cómo el gas de hidrógeno se mueve y se forma continuamente. En el corazón de la onda de choque principal, una región denominada Campo 6, una nube gigante de moléculas frías se está descomponiendo y transformando en una cola de hidrógeno molecular cálido. En el Campo 5 hay dos nubes frías de gas enlazadas por una corriente cálida de hidrógeno molecular y Campo 4 parece ser la más tranquila de las tres regiones, presentando un entorno menos turbulento que parece presagiar el nacimiento de una pequeña galaxia enana.
“La onda de choque en el medio intergaláctico del Quinteto de Stephen ha formado tanto gas molecular frío como el que tenemos en nuestra propia Vía Láctea y, sin embargo, forma estrellas a un ritmo mucho más lento de lo esperado”, comentó el astrónomo Pierre Guillard del Institut d' Astrophysique de Paris, coautor del estudio. “Comprender por qué este material es estéril es un verdadero desafío para los teóricos”. Los investigadores creen que estas nuevas observaciones tienen implicaciones significativas para los modelos teóricos del impacto de la turbulencia en el universo.
Está claro que el Quinteto de Stephan aún nos depara muchas escenas de tragedia astronómica que tanto Webb como los telescopios venideros se encargarán de investigar.
Referencia: ALMA and JWST reveal galactic shock is shaping Stephan’s Quintet in mysterious ways / National Radio Astronomy Observatory. The observations were presented at the 241st meeting of the American Astronomical Society (AAS) in Seattle, Washington (EE. UU.).

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