¿Cómo regula el hambre la leptina?
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¿Cómo regula el hambre la leptina?

La regulación del apetito se lleva a cabo mediante un sistema complejo y altamente sofisticado en el que participan varias decenas de sustancias. De todas ellas, la que más interés despierta actualmente es la leptina –del griego leptos , 'delgado'–, una hormona secretada por las células grasas o adipocitos que informa del estado de las reservas energéticas. Los científicos han descubierto que los niveles de leptina resultan claves a la hora de consolidar nuestros hábitos alimentarios, de tal forma que a mayor cantidad de hormona menor es la sensación de hambre. Por otro lado, en ayunas o tras una restricción calórica intensa, los niveles leptínicos caen bruscamente, lo que causa un aumento del apetito y una disminución del gasto energético.

Hace unos años, un equipo del Centro Médico Southwestern de Dallas, en Estados Unidos, comprobó que suministrando una dosis extra de leptina a animales de laboratorio se reducía la ingesta y los adipocitos comenzaban a quemar grasa de forma intensa. Concretamente, el experimento en cobayas produjo una pérdida de hasta una cuarta parte del peso de cada ejemplar en solo dos semanas. Tras observar el tejido graso de los animales a la luz del microscopio, los investigadores comprobaron que los adipocitos habían reducido su tamaño y aumentado el número de mitocondrias, las centrales energéticas celulares.

Por su parte, el profesor Richard Simerly, de la Universidad de Ciencias de la Salud de Oregón, en Estados Unidos, ha comparado la evolución de ratones genéticamente modificados, sin leptina en su organismo, con la de ratones tratados con dosis suplementarias de la hormona desde su nacimiento. Mientras que los primeros alcanzaron la madurez con obesidad mórbida y una sensación de hambre perenne, los segundos lo hicieron con una delgadez extrema y sin mostrar el menor interés por la comida. Además de poner de manifiesto que los extremos nunca son buenos, Simerly concluyó que la administración de leptina en ratones recién nacidos determina una configuración neuronal permanente en la zona cerebral que controla el apetito, que durará toda la vida, reprimiendo todo impulso voraz innecesario.

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