Un led implantable para aliviar el dolor

Supone un avance importante en optogenética, tecnología que modifica el comportamiento de las células nerviosas mediante la luz.

Desarrollada desde hace aproximadamente una década, la optogenética es una tecnología que consiste en modificar el ADN de las neuronas para poder manipular su comportamiento (activarlas o desactivarlas) mediante la luz.

 

Ahora, el anuncio de un nuevo invento podría dar un buen empujón a este prometedor campo científico: se trata de un led (diodo emisor de luz) inalámbrico, flexible y biocompatible que, a diferencia de otras herramientas optogenéticas, no necesitan estar sujeto al cráneo u otro hueso. Como recibe la energía a través de una minúscula antena, mediante señales de radiofrecuencia, puede permanecer largos periodos de tiempo dentro del organismo sin producir daños.

 

El avance surgió cuando Robert Gereau, director del centro del dolor de la Universidad de Washington, y sus colegas intentaban evitar el uso de cables de fibra óptica, más susceptibles de afectar a los tejidos, en sus estudios de optogenética con ratones. Así se interesaron por el trabajo del equipo de John Rogers, profesor de ciencias de los materiales en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, quien había demostrado que se podía modificar la actividad cerebral de los roedores con microdispositivos led insertados en su cerebro y controlados sin cables.

 

Ambos grupos aunaron fuerzas y ahora están en situación de afirmar que su minúsculo aparato se puede usar para estudiar los circuitos nerviosos vinculados al dolor. En concreto, los científicos ubicaron el implante en el nervio ciático y el espacio epidural, en la médula espinal, y pudieron modificar la sensación de dolor de los animales. Los científicos creen que ahora será más fácil localizar y estudiar las neuronas que se activan cuando sentimos dolor. El paso siguiente será desenchufarlas.

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