Mosquitos transgénicos para erradicar epidemias

La técnica de liberar mosquitos genéticamente modificados que acaban con los congéneres transmisores del dengue o el zika demuestra su eficacia.

Como acaba de hacerse oficial, un ejército de millones de mosquitos transgénicos ha cumplido más que satisfactoriamente su misión en Piracicaba, una localidad de Brasil azotada por el dengue, fiebre que afecta a 1,5 millones de personas en ese país sudamericano. Los “efectivos” eran machos genéticamente modificados de la especie Aedes aegypti, cuya picadura propaga no solo el virus del citado dengue, sino también los agentes patógenos de otras enfermedades como el chikunguña, la fiebre amarilla y el muy temido zika. Por eso había tanto interés por saber cómo había resultado la experiencia.

Creados por la compañía británica Oxitec, los ejemplares modificados incorporan un gen fatal que transmiten a las hembras con las que se aparean. Debido a esta mutación, la descendencia es incapaz de alcanzar la fase adulta y así la población de Aedes aegypti disminuye progresivamente hasta ser erradicada.

Según los informes, el número de afectados por el dengue en la zona de Piracicaba donde fueron desperdigados los machos transgénicos –el barrio de Cecap-Eldorado– disminuyó en más de un 90%. Anteriores ensayos ya habían demostrado que esta técnica diezmaba la población de mosquitos salvajes, pero ahora se ha obtenido la primera evidencia clara de que también reduce drásticamente la incidencia de la enfermedad.

Actualmente, la empresa Oxitec está trabajando con la Organización Mundial de la Salud para realizar ensayos más grandes, ya que en Cecap-Eldorado viven solo 5.600 personas. Aparte de su eficacia, otra ventaja de este método es que, a diferencia de los insecticidas, no tiene impacto en el medio ambiente. Aunque también posee una pega importante: su coste económico. Por ejemplo, para combatir el dengue en el barrio de Piracicaba donde ha sido realizada la prueba fue preciso liberar entre tres y cuatro millones de mosquitos al mes.

 

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