Descubren un mecanismo clave para la memoria

neurona-recuerdosUn equipo liderado por científicos del Reino Unido ha identificado una proteína cerebral clave en el aprendizaje y la memoria. El hallazgo, publicado en la revista Proceedings of the National Academy os Sciences (PNAS), tiene una gran relevancia para el estudio de la enfermedad de Alzheimer.

¿Cuál es el mecanismo exacto mediante el cual nuestro cerebro aprende y retiene los recuerdos a largo plazo? Es la pregunta que desde hace años tratan de responder neurocientíficos de los cinco continentes. Por lo que sabemos hasta ahora, los recuerdos se almacenan en una compleja red de neuronas, que deben activar un mecanismo que les permita formar nuevas proteínas que fortalezcan las conexiones entre ellas (sinapsis). Las proteínas de los llamados "Receptores Acoplados a Proteínas G" (GPCR), y en concreto de la "familia de receptores de acetilcolina muscarínicos", parecen desempeñar un papel muy importante en este proceso. 

En la nueva investigación, los científicos se centraron en el receptor muscarínico M3, una proteína muy extendida en el sistema nervioso central. Trabajando con ratones que se sometieron a un tratamiento de condicionamiento por miedo, los científicos descubrieron que el aprendizaje y la memoria dependían en gran medida de los receptores M3 y de su estado de fosforilación.

"Esta proteína está presente en el área del cerebro en la que se almacenan los recuerdos", afirma el profesor Andrew Tobin, de la Universidad de Leicester, coautor del estudio. "Hemos descubierto que, para la retención de nuevos recuerdos, el receptor muscarínico M3 debe activarse". Para activarse, esta proteína sufre un cambio muy específico durante la formación de un recuerdo. Y si este cambio no se produce, los recuerdos no son almacenados.

Los resultados serán de gran ayuda para los científicos que investigan las causas de la enfermedad de Alzheimer, una forma progresiva de demencia que destruye las células cerebrales, ocasionando una grave pérdida de memoria y problemas de comportamiento y razonamiento. "Como se demuestra en el artículo, los fármacos que se diseñaron con la proteína identificada en nuestro estudio como diana podrían ser beneficiosos para tratar la enfermedad de Alzheimer", augura Tobin.

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