Óptica adaptativa: Una estrella artificial para observar el universo

Cuando la luz atraviesa nuestra atmósfera se originan ciertas perturbaciones que condenan a los observatorios terrestres a la miopía.

Las imágenes quedan, por así decirlo, enteladas, con independencia del tamaño del telescopio y la perfección de sus espejos. “La turbulencia altera la propagación de los frentes de onda, lo que provoca problemas de definición”, explica a MUY Rafael Rebolo, director del Instituto Astrofísico de Canarias.

 

Sin embargo, una técnica conocida como óptica adaptativa, que ha empezado a usarse en el Gran Telescopio CANARIAS este mismo año, permite corregir este fenómeno. “Esta distorsión puede ser medida y subsanada mediante un sensado –o captación con sensores– rápido del frente de onda, algo que es posible lograr con detectores de alta sensibilidad”, explica Rebolo.

 

Para ello, en primer lugar se lanza un haz láser a la mesosfera, que estimula los átomos de sodio presentes en ella y los hace brillar. De esta forma, se crea en el cielo, a unos 90 kilómetros de altura, un punto luminoso. Este funciona como un astro artificial, que los científicos emplearán como referencia. “A partir de la información que este nos proporciona podemos determinar la distorsión del frente de onda”, indica Rebolo.

 

Los datos obtenidos de este modo son procesados por un ordenador que controla un conjunto de espejos deformables instalados en el telescopio. Estos compensan en tiempo real las perturbaciones que origina la atmósfera. En esencia, la óptica adaptativa aumenta la resolución de las instalaciones terrestres –gracias a ella ha sido posible observar un exoplaneta situado cerca de una estrella brillante–, que consiguen imágenes casi tan nítidas como las que captan algunas sondas espaciales.

 

Otros experimentos extremos de la física en el artículo En los límites de la naturaleza, escrito por Roger Corcho. Puedes leerlo en el número 410 de Muy Interesante.

 

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Etiquetas: astronomíaestrellasplanetas

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