Henrietta Leavitt, pionera de las cefeidas

Medir las distancias en el universo es muy difícil. Para conseguirlo, los astrónomos se sirven de unas estrellas muy particulares: las cefeidas variables. Una mujer, Henrietta Leavitt, fue clave en el desarrollo de esta técnica.

Las cefeidas son estrellas variables pulsantes que sirven como postes de medida galácticos. Se expanden –lo que reduce su brillo– y contraen –lo que lo aumenta– en periodos regulares que oscilan según el tipo de cefeida. Esta característica permite calcular con exactitud su brillo intrínseco –la cantidad de luz que emiten–, y eso facilita la medición de la distancia a la que se hallan y las convierte en valiosos puntos de referencia para evaluar la lejanía de otros objetos.

Para entenderlo, hay que considerar que el brillo aparente de una estrella –la cantidad de luz que recibimos en el momento de observarla– es un indicador poco preciso de la distancia a la que está, dado que varía mucho según el tamaño y la temperatura de cada astro.

 

El uso de las cefeidas como patrón de medida es posible gracias a la astrónoma estadounidense Henrietta Leavitt, que trabajó en el Observatorio de Harvard a finales del siglo XIX y principios del XX. Sus observaciones añadieron miles de cefeidas a las ya conocidas.

 

Además, Leavitt descubrió la relación entre el periodo y la luminosidad de las cefeidas y demostró la validez de estas para medir distancias. Su labor permitió averiguar que el universo era muchísimo más grande de lo pensado hasta entonces, pero esta pionera nunca recibió el reconocimiento merecido. Por aquel entonces, la astronomía era todavía cosa de hombres.

 Imagen: “RS Puppis –fotografiada aquí por el Hubble– es una de las cefeidas más importantes”.

 

Más información sobre el tema en la entrevista a la astrónoma Wendy Freedman, realizada por Luis Miguel Ariza. Puedes leerla en el número 415 de Muy Interesante.

 

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Etiquetas: astronomíacienciacuriosidades

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