El origen de los planetas gigantes

Los astrofísicos intentan descifrar los mecanismos que dan lugar a los mundos más grandes del cosmos, como Júpiter. Nos lo cuenta Miguel Ángel Sabadell.

Los científicos llevan especulando durante décadas sobre el proceso que ha dado origen a los gigantes gaseosos del Sistema Solar: Júpiter, Saturno, Neptuno y Urano. Estos son mucho más grandes que los planetas rocosos –el primero tiene 318 veces más masa que la Tierra y es 1.400 veces más voluminoso–, pero poseen una menor densidad debido a su naturaleza gaseosa. ¿Pero todo en ellos es gas? 

Existen discrepancias entre los expertos en ciencias planetarias acerca de la composición del núcleo: algunos investigadores, como los de la Universidad de Colorado, creen que es una mezcla de roca, metal e hidrógeno; otros, caso de los de la Universidad de California, en Berkeley, apuntan que el corazón de estos cuerpos celestes podría ser una fusión de elementos aún sin definir.

Existen muchos misterios en torno a estos planetas vaporosos, también llamados jovianos, aunque estamos más cerca de saber cómo surgieron. Y ello gracias a los recientes hallazgos de un equipo de científicos del Instituto de Investigación del Suroeste, en Boulder (EE. UU.), y de la Universidad Queen, en Kingston (Canadá). 

En un artículo publicado en Nature, estos proponen que la acumulación gradual de ciertos objetos de, como mucho, un metro de diámetro –una especie de “habichuelas planetarias”–, explicaría cómo se formaron estos mundos. De hecho, su planteamiento predice la creación de uno a cuatro gigantes gaseosos por estrella. Este avance tiene notables implicaciones, pues estos cuerpos son, de hecho, los mundos más numerosos entre los detectados fuera del Sistema Solar.

Puedes leer íntegramente el artículo Planetas gigantes, el secreto de los mundos gaseosos, escrito por Miguel Ángel Sabadell, en el número 419 de Muy Interesante.

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Imagen: NASA / JPL-Caltech / T. Pyle (SSC)

Etiquetas: cienciaestrellasexoplanetas

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