Encuentran el babuino más antiguo en Sudáfrica

Un equipo del Instituto de Estudios Evolutivos de la Universidad de Wits (Sudáfrica) ha descubierto una serie de fósiles de monos que pertenecerían a los primeros babuinos registrados hasta la fecha.

Los restos son de hace más de dos millones de años. El principal hallazgo es un cráneo fósil que se encontraba en la cueva sudafricana de Malapa y que en su día perteneció al individuo más antiguo conocido de la especie Papio angusticeps, que presenta muchas similitudes con las especies modernas de babuino (Papio hamadryas), según el estudio dirigido por Christopher Gilbert y publicado en PLoS ONE.

 

Hasta ahora no había acuerdo entre los científicos sobre el origen de esta especie a partir del registro fósil. El cráneo se encontraba parcialmente conservado en el yacimiento conocido como Cuna de la Humanidad –en Malapa (Sudáfrica)–, el mismo donde se descubrieron en 2010 los esqueletos parciales de las nuevas especies de homínidos primitivos, Australopithecus sediba. Gilbert explica que los babuinos son conocidos por haber coexistido con los homínidos en varias zonas donde se encontraron fósiles en África Oriental y del Sur.

 

De hecho a veces incluso se emplean como modelos comparativos en la evolución humana. Este cráneo ha sido hallado en la campaña de excavaciones de Australopithecus sediba, y junto al resto de fósiles de Papio angusticeps, confirma que su especie estaba estrechamente relacionada con los babuinos modernos –Papio hamadryas–, con cuyos indiviudos más antiguos probablemente coexistió. Los babuinos modernos (Papio) se dividen en una serie de poblaciones distribuidas por el territorio del África subsahariana y la península arábiga.

 

A pesar de su éxito evolutivo, los orígenes de los babuinos modernos en el registro fósil no se habían interpretado correctamente o no existía consenso entre los expertos. "De acuerdo a los estudios de reloj molecular –técnica para datar la divergencia de dos especies–, se estima que los babuinos se separaron de sus parientes más cercanos hace entre 1,8 a 2,2 millones de años. Hasta ahora, la mayoría de los especímenes fósiles conocidos dentro de este rango de tiempo estaban demasiado fragmentados para ser definitivos o eran demasiado primitivos para identificarse como miembros de la especie Papio hamadryas", afirma Gilbert.

 

Etiquetas: animalescuriosidadeshistoria

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