Descubren una nueva especie de musaraña-elefante en Tanzania

Descubren una nueva especie de musaraña-elefante en TanzaniaAunque no lo parezca, este pequeño y peludo animal es pariente del elefante y del manatí (vaca marina). Se trata de una musaraña-elefante gigante o sengi de cara gris (Rhynchocyon udzungwensis) y ha sido identificado por primera vez en las montañas de Udzungwa, en Tanzania, a más de 1000 metros de altitud. El nuevo mamífero pesa 700 gramos, casi el doble que otras especies de sengis.

Su hallazgo se produjo en marzo de 2006, cuando Galen Rathbun, de la Academia de Ciencias de California (EEUU), organizó una expedición al bosque Ndundulu junto al científico italiano Francesco Rovero, que culminó con la captura de cuatro ejemplares de sengi. Los detalles se dan a conocer en el último número de la revista científica Journal of Zoology.

"Este es uno de los descubrimientos más importantes de mi carrera", confiesa Rathbun, que lleva más de 30 años estudiando la ecología, la estructura social y la evolución de los sengis. "Es la primera nueva especie de musaraña elefante gigante que se descubre en más de 126 años", señala.

Aunque no es habitual encontrar nuevas especies de mamíferos, si hay un lugar donde aún puede haber biodiversidad oculta es Udzungwa. Según los expertos, el efecto combinado de la antigüedad de estas montañas, su aislamiento y la naturaleza fragmentada de sus bosques han dado lugar a una altísima biodiversidad. De hecho, en los últimos años se han identificado en la zona un mono atípico bautizado como Kipunju y una nueva codorniz (Xenoperdix udzungwensis). También se ha redescubierto la gineta de Lowe, a la que se había perdido el rastro durante setenta años. La mayoría de estos hallazgos se realizan gracias al uso de cámaras-trampa.

California Academy of Sciences (www.calacademy.org/)  

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