¿Cuántos virus se transmiten entre mamíferos?

Cerca del 70 por ciento de las enfermedades virales emergentes en humanos como el VIH, el Ébola o la gripe son infecciones propias de los animales que pueden afectar también a nuestro organismo. Existen unas 5.500 especies diferentes de mamíferos conocidas, que a su vez, pueden albergar infinidad de microbios, por lo que la cifra exacta de virus que nos acecha es todavía un enigma para la ciencia.

No obstante, una nueva investigación ha revelado que existen cerca de 320.000 virus aún por descubrir. Un grupo de científicos de la Universidad de Columbia (EE.UU.) se trasladó a la selva de Bangladesh para examinar al murciélago conocido como “zorro volador”, el mamífero volador de mayor envergadura. Los investigadores analizaron más de mil muestras biológicas procedentes del animal y encontraron 55 virus distintos, de los cuales sólo cinco eran conocidos. Extrapolando estas cifras al número de especies de mamíferos conocidas obtuvieron una estimación de 320.000 virus anónimos.

Esta investigación está siendo financiada a través del proyecto PREDICT, responsable del hallazgo de más de 240 nuevos virus en zonas del planeta donde las personas y los animales cohabitan estrechamente y comparten los mismos recursos naturales. 

Recabar información de la virosfera es decisivo para combatir ciertos brotes epidémicos en el ser humano, lo que además supone un coste ínfimo frente al coste derivado de un episodio pandémico como el provocado por el síndrome respiratorio agudo y grave (SARS).

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