Una pareja galáctica

pareja-de-galaxiasEl telescopio espacial infrarrojo WISE de la NASA ha captado una nueva visión de dos galaxias compañeras que muestran evidentes diferencias morfológicas: una es una tranquila belleza espiral y otra se trata de una galaxia ardiente y humeante en la que se forman nuevas estrellas.

La extraña pareja, integrada por Messier 81 y Messier 82, se conoció mucho más de cerca durante un encuentro que tuvo lugar hace cientos de millones de años. A medida que se barrieron entre sí, las interacciones gravitacionales provocaron nuevos estallidos de formación estelar. En el caso de Messier 82, también conocida como la Galaxia del Cigarro, el encuentro probablemente provocó una ola tremenda de nacimientos de nuevas estrellas en su núcleo. La intensa radiación de las estrellas masivas recién nacidas sopla grandes cantidades de gas y polvo desde la galaxia.

Ambas son galaxias espirales, pero Messier 82 es vista desde un punto de vista de canto, y así aparece en la luz visible como una barra delgada, de ahí su apodo. Cuando se ve a la luz infrarroja, es la galaxia más brillante en el cielo. A ella se refieren los astrónomos como una galaxia "starburst" porque está produciendo una gran cantidad de nuevas estrellas."Lo que es absolutamente único acerca de la imagen de WISE de este dúo es que podemos ver las dos galaxias en una misma toma, en la que claramente apreciamos sus diferencias", dijo Ned Wright, de la UCLA e investigador principal de WISE. Debido a que la Galaxia del Cigarro es una explosión de formación estelar, es mucho más brillante en el infrarrojo que su compañera menos activa.

La misión WISE completó su objetivo principal de tomar imágenes en luz infrarroja del Universo en octubre, hasta que se agotó su refrigerante. Durante ese tiempo, tomó imágenes de cientos de millones de objetos, el primer lote de los cuales se dará a conocer a la comunidad científica en abril. WISE continúa su exploración de los cielos sin líquido refrigerante con dos de sus cuatro canales infrarrojos, concretamente los dos canales de menor longitud de onda, ya que ésta no se ve afectada por las temperaturas más cálidas.

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