Un encuentro espacial en el Día de San Valentín

cometa-sanvalentinLa nave espacial Stardust-NExT de la NASA se encontrará con el cometa Tempel 1 en el Día de San Valentín (14 de febrero). La misión permitirá a los científicos por primera vez buscar los cambios en la superficie de un cometa que se producen tras completar una órbita alrededor del Sol.

La nave Stardust-NExT tomará 72 imágenes de alta resolución durante el encuentro, y tratará de medir la composición, distribución y emisión del flujo de polvo en la coma, el material que rodea el núcleo del cometa. De esta forma extenderá la investigación del cometa iniciada por la misión Deep Impact de la NASA, que en julio de 2005 lanzó un impactador a la superficie del Tempel 1 para estudiar su composición. Ahora, la nueva sonda podrá capturar una imagen del cráter creado por el impactador. Esto sería una ventaja añadida a la gran cantidad de datos que los científicos de la misión esperan obtener.

Actualmente, la nave se encuentra a unos 24,6 millones de kilómetros de distancia de su destino. Desde el año 2007, Stardust-NExT ha ejecutado ocho maniobras de corrección de trayectoria, ha dado cuatro vueltas alrededor del Sol y se ha ayudado de la gravedad de la Tierra para dirigirse finalmente hacia Tempel 1. Se espera que la nave sobrevuele el cometa, de cerca de 6 kilómetros de ancho, a una distancia aproximada de 200 kilómetros.

En 2004, la misión Stardust fue la primera en recoger las partículas directamente del cometa Wild 2, así como polvo interestelar. Las muestras fueron devueltas en 2006 para su estudio a través de una cápsula que se desprendió de la nave y se lanzó en paracaídas a la Tierra al suroeste de Salt Lake City (EE UU). En enero de 2007, la NASA rebautizó la misión como Stardust-NEXT y comenzó un viaje de cuatro años y medio hacia el cometa Tempel 1. "Se podría decir que nuestra nave espacial es un veterano de las campañas de cometas", ha explicado Tim Larson, gerente de proyecto de Stardust-NExT en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California.

Etiquetas: NASAastronomía

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