Solo el 10% de las galaxias podría contener vida compleja

Es posible que estemos más solos en el universo de lo que creíamos. De las cerca de 100.000 millones de galaxias que existen en el universo observable, apenas 1 de cada 10 puede albergar vida tal y como la conocemos en la Tierra. Esta es la conclusión de un reciente estudio publicado en la revista Physical Review Letters.

 

Esta cifra es tan reducida debido a las explosiones estelares conocidas como estallidos de rayos gamma. Estas detonaciones aniquilan hasta las formas más elaboradas de vida microbiana. Descubiertos en 1967 por satélites diseñados para detectar señales de armas nucleares, los estallidos de rayos gamma pueden ser de dos tipos: cortos, que duran menos de un segundo o largos, que duran decenas de segundos y liberan aproximadamente 100 veces más energía que los otros.

 

Si la detonación sucediese lo suficientemente cerca de un planeta, los rayos gamma desatarían una cadena de reacciones químicas que destruirían la capa de ozono de la atmósfera de ese planeta. Sin la capa de ozono, la radiación ultravioleta de Sol sería letal, incluso para provocar una extinción masiva.

 

¿Podría suceder esto en la Tierra? Un reciente estudio de la universidad de Barcelona (España) y la universidad Hebrea de Jerusalén (Jerusalem) ha estimado qué probabilidades hay de que se produzca este suceso en nuestro planeta. A priori, los astrofísicos estaban convencidos de que los estallidos largos de rayos gamma serían más comunes en las zonas donde las estrellas se forman rápidamente en grandes nubes de gas. Sin embargo, los últimos datos recabados demuestran todo lo contrario: los estallidos largos se producen en zonas de formación estelar con niveles bajos de metalicidad (la abundancia relativa de elementos más pesados que el helio en una estrella).

 

Ateniéndose a la metalicidad media de nuestra galaxia y a la distribución de las estrellas, los científicos han descubierto que los estallidos largos más energéticos son los más peligrosos y que las posibilidades de que la Tierra haya sido expuesta a una explosión letal en los últimos 1.000 millones de años es del 50%. Además, según sus estimaciones, los planetas a alrededor de 6.500 años luz del centro galáctico tienen un 95% de probabilidades de haber sufrido una explosión de rayos gamma letal, lo que haría inviable la vida. Con este panorama, sólo es posible que exista vida en las regiones exteriores de las grandes galaxias (como nuestro propio sistema solar que está a 27.000 años luz del centro galáctico).

 

¿Son el 90% de las galaxias estériles, sin vida? Durante unos 5 millones de años tras el Big Bang todas las galaxias eran así, inertes, debido a que los estallidos de rayos gamma largos habrían hecho la vida imposible en cualquier lugar. Sin embargo, “es casi seguro que las bacterias y las formas inferiores de vida puedan sobrevivir a tal evento, pero [para la vida más compleja] sería como golpear un botón de reinicio. Tendrías que empezar de nuevo desde cero”, explican los autores. Así, en vez de mirar al centro galáctico parece que deberíamos empezar a buscar vida en la periferia.

 

Etiquetas: galaxias

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