Nueva imagen de las alas de la nebulosa de la Gaviota

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Situada en la frontera entre las constelaciones de Canis Major (El Gran Perro) y Monoceros (El Unicornio) del cielo austral, la Nebulosa de la Gaviota es una enorme nube compuesta principalmente de hidrógeno. Es un ejemplo de lo que los astrónomos llaman una región HII, y se trata de un objeto complejo, con forma de pájaro, compuesto por tres grandes nubes de gas: Sharpless 2-292 forma la "cabeza", Sharpless 2-296, comprende las enormes "alas", y Sharpless 2-297 es un pequeño y enredado añadido situado en la punta del "ala" derecha de la gaviota. En el interior de esas nubes se forman nuevas estrellas calientes y su intensa radiación ultravioleta hace que el gas del entorno brille intensamente. El Observatorio Austral Europeo (ESO) acaba de obtener esta nueva y espectacular imagen de las "alas", es decir, la nube Sharpless 2-296, donde la tonalidad rojiza indica la presencia de hidrógeno ionizado. 

Todos estos objetos están inscritos en el catálogo de nebulosas Sharpless, una lista de unas 300 nubes de gas brillantes recopiladas por el astrónomo norteamericano Stewart Sharpless en los años 50 del siglo pasado. Antes de publicar este catálogo, Sharpless era un estudiante de postgrado en el Observatorio Yerkes, cerca de Chicago (EE.UU.), donde él y sus colegas publicaron trabajos observacionales que ayudaron a demostrar que la Vía Láctea es una galaxia espiral con enormes brazos curvos.

Las galaxias espirales pueden contener miles de regiones HII, la cuales se concentran, en su mayor parte, a lo largo de sus brazos. La Nebulosa de la Gaviota se encuentra en uno de los brazos espirales de la Vía Láctea. La presencia de regiones HII indica que la formación de estrellas aún está activa en una galaxia.

Esta imagen de Sharpless 2-296 fue captada por el instrumento Wide Field Imager (WFI), una gran cámara instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile. Solo recoge una pequeña sección de la nebulosa, una enorme nube que, de forma frenética, está formando estrellas calientes en su interior, y a la que iluminan varias estrellas jóvenes particularmente brillantes.

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