Matt Lamanna: "Los dinosaurios emplumados fueron los primeros planeadores"




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entrevista322.jpgAtlético y bien parecido, Matthew Lamanna parece más un actor que un prestigioso paleontó logo, pero es el primer experto en dinosaurios del Museo Carnegie de Pittsburgh, que alberga una de las colecciones más importantes del mundo. En los últimos años ha dirigido excavaciones en la Patagonia, Egipto, Australia y China, donde ha desenterrado varias especies nuevas de dinosau rios y otros vertebrados. También es el asesor científico de una fantás tica exposición actualmente en cartel en el Museo de Ciencias de Miami sobre los dinosaurios de China. Los ejempla res más antiguos de la muestra -200 millones de años- provienen de la provincia de Yunnan y están entre los más viejos del mundo. También hay excelentes fósiles de Shandong y Sichuan -160 millones de años-, pero las joyas de la exhibi ción son los dinosaurios empluma dos de la provincia de Liaoning -el eslabón con las aves-, únicos de esa parte de China. "Toda una revolución científica", dice Lamanna, que habló de sus descubrimientos con Ángela Posada-Swafford.

-¿Puede decirse que los emplumados de Liaoning son los Archaeopteryx de China?
-No, aquellos eran dinosaurios con plumas, anteriores evolutivamente al Archaeopteryx, que ya era un pájaro. Los emplumados chinos son más antiguos y están evolutivamente menos relacionados con las aves actuales que el Archaeopteryx.

-¿Cuáles fueron los primeros emplumados en la evolución?
-El más antiguo es el Sinosauropteryx, pero de los que tenemos en esta exposición el "abuelo" es el Caudipteryx -entre 140 y 124 millones de años-, cuyo nombre alude a su cola emplumada. Se trata del primer dinosaurio conocido con plumas idénticas a las de los pájaros modernos. Se sabe muy poco sobre este animal que tuvo una gran importancia en la posterior evolución de las aves. Su anatomía es única: piernas largas, cola corta rematada por un abanico de plumas, cabeza pequeña... Más que un dinosaurio parece un pájaro no volador, y sus brazos cortos apuntan a alas atrofiadas.

-El color y la forma del plumaje recuerdan los de las pintadas o las gallinas de Guinea africanas...
-Es verdad. Desde el punto de vista ecológico, el Caudipteryx debió llevar una vida parecida a la del pavo o la gallina, en todo caso como un ave terrestre que no volaba. La cuestión del color también es interesante porque este es el único dinosaurio del que sabemos cómo eran sus plumas caudales, con rayas negras y blancas.

-¿Cuál es el fósil que le sigue en el orden evolutivo?
-Se trata del Sinornithosaurus, que tiene dientes en el pico. Vivió hace unos 125 millones de años. Tal vez le resulte familiar. ¿No le recuerda a alguien?

-¿A un Velociraptor?
-¡Eso es justo lo que esperaba que respondiera! Un Sinornithosaurus es un dromeosaurio con plumas, y los Velociraptor también son dromeosaurios. La razón por la cual en la primera entrega de Parque Jurásico los Velociraptor aparecen con escamas y en la tercera parte ya tenían plumas es que en 1999, entre la filmación de una y otra, se descubrió el primer Sinornithosaurus emplumado, que resultó ser un dromeosaurio, o sea, un Velociraptor con plumas. Hoy los paleontólogos pensamos que probablemente todos los dromeosaurios tenían plumas, incluyendo los de Spielberg.

-¿De dónde salió la idea de que los Velociraptor eran muy listos?
-(Risas) ¡Que va! Su cerebro era del tamaño de una uva y su inteligencia comparable a la de un pavo. Le garantizo que si un Velociraptor tuviera que abrir una puerta no sabría cómo hacerlo. Tampoco podían correr a 90 km por hora, pero así los retrató la película y así se quedaron en el imaginario colectivo de los espectadores.

-¿Qué me dice del Confuciusornis sanctus?
-Se trata de un ave primitiva que vivió a finales del periodo Cretácico inferior, hace unos 120 millones de años, y resulta interesante por muchas razones. Tenía pico sin dientes, como las aves actuales. Sin embargo, pensamos que su pico evolucionó más bien como el de los dinosaurios, de forma paralela al de las aves. Los dientes en el pico evolucionaron en varias familias de dinosaurios y creemos que el Confuciusornis perdió sus dientes independientemente de las aves.

-¿Cuál era la ventaja evolutiva de perder los dientes?
-Yo creo que tenía que ver con la necesidad de aligerar el esqueleto para poder volar.

-¿Entonces el Confuciusornis podía volar, o casi?
-El Confuciusornis era esencialmente un volador con pico y cola corta. Desde el punto de vista de su esque leto, este animal era un tanque comparado con las aves actuales. Creemos que intentaba hacer las mismas cosas que los pájaros pero sin disponer del equipo anatómico necesario. Era un pionero experimental en materia de vuelo, como demuestran su pico y el húmero del brazo, en forma hueca, una característica exclusiva del Confuciusornis, que da la impresión de que trataba de aligerar sus huesos a pesar de ser como un bloque.

-La evolución sorprendida con las manos en la masa...
-Exactamente. Eso se puede aplicar a todos estos fósiles. El Caudipteryx tenía plumas, el Sinornitosaurius, plumas y esternón, y el Confuciusornis, plumas, esternón y cola corta. Además, fue la primera ave que dispuso de una cola compuesta por vértebras unidas en una sola estructura; esta característica nos hace pensar que era más avanzada que el Archaeopteryx, cuya cola era más de reptil. Los pájaron que vinieron después, llamados Enantiornithes, incorporaron una nueva ventaja: eran muy pequeños y desa rrollaron los primeros esbozos de un esternón con quilla, ese saliente cartilaginoso que tienen los pollos y que podemos ver al separar las pechugas. Si es así de grande en un pollo, imagine cómo será en las aves que sí vuelan, ya que sirve para anclar los músculos del vuelo.

-¿Y eso de los tejidos óseos esponjosos?
-Una de las características que los dinosaurios no avianos comparten con las aves verdaderas son los huesos, las vértebras huecas de la cola. Muchos de los grandes dinosaurios depredadores también tienen huecos y bolsas de aire.

-Microraptor parece un dragón emplumado. ¿Dónde encaja?
-El Microraptor es otro capítulo sensacional de la prehistoria, se le conoce como el dinosaurio con cuatro alas. Aquí, en la espalda del fósil se ven claramente las plumas como una mancha oscura. En 2003 se encontraron unos Microraptor muy bien conservados que hasta tenían plumas en las patas; por eso creemos que formaron parte de una etapa de la evolución de las aves en la cual en vez de volar planea ban, como las ardillas, de árbol en árbol. Hay consenso en que las primeras aves aprendieron a volar lanzándose desde lo alto de las ramas de los árboles, y no alzando el vuelo desde tierra a carrera lanzada. Las plumas del Caudipteryx servían como abrigo, no para volar, pero las del Microraptor ya le ayudaban a sostenerse un poco en el aire. Dicho de otra forma, el Archaeopteryx volaba mejor que el Microraptor, el Confuciusornis volaba mejor que el Archaeopteryx y el Enantiornithes volaba mejor que el Confuciusornis.

-¿Entonces quién fue el primer aviador de éxito?
-Probablemente el Enantiornithes fue el primer experimento realmen te conseguido, pero el mejor aviador de las aves primitivas fue sin duda el Gansus, que vivió hace 110 millones de años. La quilla de su esternón es muy poderosa. Es el pájaro más parecido a los actuales.

-Fue usted quien lo describió por primera vez, después de que lo descubriera un colega suyo en la provincia de Gansu, en China. En esta fotografía aparecen los dos...
-Sí. Aquí estamos muy contentos porque dos minutos antes el paleontólogo chino Hailu You me enseñó dos pequeños fragmentos de un fósil de ave que había encontrado, uno de un ala y otro de una pata. O sea, que la especie ya era conocida, pero nadie había visto un ejemplar entero, por lo cual el animal no había sido descrito científicamente. Entonces acudí a Discovery Channel e insistí hasta que me dieron 50.000 dólares para excavar. Finalmente, en el verano de 2004 descubrimos 110 fósiles de aves. Uno de ellos era un ejemplar entero del Gansus yumenensis, un pequeño pájaro anfibio que vivió en un lago hace unos 110 millones de años en la cuenca de Changma, al norte de China. A partir de ahí hicimos un documental sobre el resurgir de los dragones emplumados.

-¿Y qué hay sobre el hallazgo de un superdinosaurio con plumas? Su tamaño no parece tener mucha relación con las especies que se habían encontrado antes.
-Ninguno de los dinosaurios emplumados que conocíamos hasta ahora medía más de tres metros de largo, aunque pensábamos que existieron grandes dinosaurios con plumas que no se habían conservado. Ese fue precisamente el caso del Gigantoraptor, descrito hace unos meses. Estamos seguros de que tenía plumas porque pertenecía al mismo grupo que el Caudipteryx. Las condiciones que se tienen que dar para que pervivan plumas y otros tejidos blandos en un fósil son tan extraordinarias que es casi un milagro que hayamos conseguido algunas muestras. La provincia de Liaoning es el único lugar del mundo donde concurren esas condiciones ideales. Se han hallado aves emplumadas prehistóricas en otros sitios, pero no dinosaurios.

-Aquí hay un montón de dragones con plumas especta culares, pero usted tiene predilección por otro tipo de dinosaurio...
-Cierto. Mi favorito -y el segundo fósil más importante que hay en esta exposición- es el Huayangosaurus, de 170 millones de años. Mucha gente piensa que es un bebé, pero no: es el estegosaurio más viejo y primitivo que conocemos en paleontología, unos 20 millones de años mayor que el que le sigue en antigüedad en Norteamérica. Es como su tatarabuelo, y representa una fase clave del linaje. Tiene las placas muy estrechas. Es obvio que las placas comenzaron siendo espinas y después se fueron ensanchando. Por eso pensamos que su función no era sólo defensiva, sino que las usaban para termorregularse, orientándolas al sol cuando tenían frío o a la sombra cuando hacía calor, como las orejas de los elefantes. Los estegosaurios están entre los dinosaurios más conocidos pero no fueron los más exitosos. De hecho constituyeron uno de los pocos grupos que se extinguieron antes del final de la era de los dinosaurios.

-Ah, pero yo sé que usted alberga un amor secreto.
-(Risas) ¿Lo sabe? Pues entonces ya no es secreto. Sí, es cierto. Mi pasión son los dinosaurios herbívoros gigantes de la Patagonia argentina. Voy a volver dentro de unos meses.

-¿Dejando a un lado esa infidelidad, puede decirse que China es el principal destino de los paleontólogos actuales?
-Sin lugar a dudas. Es el único lugar del mundo donde se pueden encontrar dinosaurios con plumas y donde hay fósiles de todas las edades de la era de los dinosaurios. Es como un catálogo completo, desde finales del Triásico hasta el final del Cretácico, cuando se extinguieron. Así que, para investigar y aprender más sobre la evolución de cualquier grupo de aquellos reptiles prehistóricos, China es un destino ineludible. El Huayango saurus nos abrió una ventana a los estegosaurios primitivos. Los saurópodos -esos herbívoros de cuellos larguísimos- de China son una prueba del funcionamiento de la evolución en condiciones de aislamiento que dio lugar a que esa parte de su anatomía se alargara de forma disparatada. Los cuellos del Mamenchisaurus y del Omeisaurus eran proporcionalmente mucho más largos en relación con su tamaño que los de cualquier otro saurópodo de la historia. Es una locura. Pero no cabe duda de que el tema más candente en la paleontología de hoy es la transición de los dinosaurios a las aves, y para documentar esa transición no existe otro lugar mejor que China. Es un área que demuestra que los dinosaurios realmente no se han extinguido, sino que se encuentran representados en las 10.000 especies vivientes de pájaros.

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Por Ángela Posada-Swafford

Etiquetas: avesdinosaurios

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