Mars Express cumple 8 años

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La nave Mars Express de la ESA celebra ocho años en el espacio con una nueva visión del hielo en la región polar sur de Marte durante la primavera del planeta rojo. Los polos están estrechamente vinculados con el clima marciano y constantemente cambian con las estaciones. Su estudio es un importante objetivo científico de la misión.

La imagen fue tomada en enero de 2011, durante la primavera austral de Marte. Cerca de dos terceras partes están cubiertas por la capa de hielo del polo sur y otros depósitos de hielo dispersos, en las proximidades del denominado Acantilado Ulises (Rupes Ulyxis). Con una longitud de 390 kilómetros y una altura de hasta 1 kilómetro, es apenas visible en la parte superior derecha de esta imagen.

El lado izquierdo de la imagen está dominado por el escudo de hielo del casquete polar, que está cubierto por el material de polvo oscuro que oculta debajo el brillo de hielo. En este lugar, a más de 1.000 kilómetros del polo sur marciano, el hielo es relativamente fino: los datos de radar indican que de sólo unos 500 metros de espesor, mientras que cerca del polo sur se puede llegar a más de 3,7 kilómetros. Los acantilados se presentan a menudo en forma curvada, lo que podría significar que están conformados por cráteres de impacto subyacente. La elevación de esta región disminuye notablemente de sur a norte, con un desnivel de unos 1.500 metros de izquierda a derecha en la imagen.

Justo al norte del escudo de hielo, a medio camino a través de la imagen, hay grandes depósitos de hielo en gran medida cubierto por material fundido en las dunas barrido por los vientos que prevalecen en esta región. La orientación de las dunas sugiere que el viento debe venir principalmente del noroeste. Con el aumento de la distancia desde el polo sur, el hielo se va limitando a los cráteres de impacto más grandes. El propio hielo queda ligeramente desplazado hacia el norte, porque con la luz del sol desde el norte, las paredes del cráter hacia el sur tienden a calentarse más, haciendo que el hielo se derrita.

Mars Express


marsLa sonda Mars Express, lanzada en Junio de 2003 y que lleva desde finales de ese mismo año orbitando el planeta rojo, ha generado un sinfín de descubrimientos. Esta primera misión europea a Marte ha obtenido impactantes imágenes de alta resolución de la superficie marciana, en 3D y en color. Además, lleva a bordo el primer instrumento de radar que jamás ha sobrevolado Marte, y cuyos sondeos sub-superficiales muestran depósitos subterráneos de hielo de agua. La nave ha hallado pruebas mineralógicas de la presencia de agua líquida a lo largo de la historia de Marte, y estudiado en detalle la densidad de la corteza del planeta. Ha sido también el primer satélite que ha detectado metano en la atmósfera de Marte desde su órbita, y pionera en la observación de auroras a latitudes medias.

Se espera que Mars Express contribuya a dar respuesta a cuestiones como la posibilidad de que haya existido agua o vida en Marte. Además, realizará un mapa de la superficie, atmósfera e ionosfera marcianas desde una órbita y llevará a cabo observaciones y experimentos en la superficie.

Etiquetas: Marteplaneta rojo

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