La larga infancia de los humanos modernos nos dio ventaja frente a los neandertales

maduracion_homoUn equipo internacional de especialistas, liderados por investigadores de la Universidad de Harvard (EE UU), ha estudiado los fósiles de diez jóvenes Neandertales y Homo sapiens con ayuda de los rayos X de alta energía del Sincrotrón Europeo de Grenoble (Francia). Y ha llegado a la conclusión de que los humanos modernos maduran mucho más despacio que sus ancestros, lo que pudo suponer una importante ventaja evolutiva.

"Los humanos tienen una una edad temprana de destete, una larga infancia y una edad tardía para la primera reproducción", explican Tanya Smith y sus colegas en un estudio que publica hoy la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS). Sin embargo, la mayoría de los simios tienen un período de gestación más corto, una infancia más breve y una maduración más temprana. Los chimpancés, por ejemplo, suelen tener descendencia a los 13 años de edad, mientras que la edad media para procrear en humanos es de 19 años.

Para este estudio, los investigadores han analizado los dientes de humanos y neandertales, que actúan como pequeños registros temporales que registran el ritmo de crecimiento de un modo similar a los anillos de los árboles. Además, han comprobado que "nuestros primeros molares contienen un pequeño 'certificado de nacimiento' que permiten calcular con exactitud la edad que tenía un ejemplar joven cuando murió", según Smith.

Los resultados muestran que en algún momento entre seis y siete millones de años desde que empezó la diferenciación entre los primeros humanos y los primates no humanos, comenzó a demorarse la maduración y surgió una condición fundamentalmente humana: el cambio ventajoso de una estrategia primitiva de "vivir rápido y morir joven" a la estrategia de "vivir despacio y llegar a viejo". Esta última, según Smith, "ayudó a que los humanos se convirtieran en uno de los organismos más exitosos del planeta".

"La maduración extendida de los humanos puede haber facilitado el aprendizaje adicional y una cognición completa, lo cual posiblemente dio a los primeros Homo sapiens una ventaja sobre sus primos Neandertales", subrayan los autores del estudio.

Etiquetas: evolución

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