La hipótesis del cerebro protector

elefantes-cerebroUn equipo internacional liderado por investigadores del CREAF y del CSIC ha analizado 493 especies de mamíferos para confirmar que los animales con cerebros más grandes son más longevos. El nuevo estudio confirma las ventajas adaptativas de poseer un cerebro de gran tamaño.

?Tradicionalmente se ha considerado que una de las ventajas selectivas de poseer un cerebro grande es facilitar el desarrollo de nuevos comportamientos para responder a desafíos ecológicos que el individuo no ha experimentado antes, como una reducción súbita de los alimentos o la irrupción de un nuevo depredador?, explica César González-Lagos, autor principal del estudio e investigador en el Centro de Investigación Ecológica y Aplicaciones Forestales (CREAF), asociado a la Universidad Autónoma de Barcelona.

Los resultados, que se publican en el Journal of Evolutionary Biology, revelan que las especies que han desarrollado grandes cerebros viven más años que las que tienen cerebros pequeños, como sugiere la hipótesis del cerebro protector. Según esta hipótesis, el cerebro adoptaría un papel "protector" que permitiría reducir la mortalidad y alargar la vida reproductora de los individuos, compensando de esta forma los costes energéticos y de desarrollo asociados a un cerebro grande. No obstante, las evidencias que aporta el estudio son "correlativas", lo que significa que no indican "necesariamente" causa-efecto.

¿Qué ventaja selectiva ofrece un cerebro grande?


A lo largo de su historia evolutiva algunos mamíferos, como los primates, los cetáceos y los elefantes, han desarrollado cerebros mucho más grandes de lo que se esperaría por su tamaño corporal. Pero un gran cerebro implica costes energéticos y tiempo de desarrollo. En El descendiente del Hombre (1871), el naturalista británico Charles Darwin, siempre atraído por esta cuestión, pensaba que un cerebro grande, como el de los humanos, mejoraba la capacidad mental de los individuos, porque la selección natural favorece la aparición de los cerebros grandes. Darwin creía que con un cerebro grande la capacidad mental mejoraba. Pero, ¿qué ventaja selectiva puede ofrecer? La controversia sobre los beneficios de tener un mayor cerebro aún continúa.

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