Júpiter pierde un cinturón de nubes

jupiter-bUno de los dos principales cinturones de nubes de Júpiter ha desaparecido por completo, transformando el aspecto de este planeta gigante del sistema solar. "Este es un gran evento", ha declarado el científico planetario Glenn Orton, del Laboratorio Jet Propulsion Laboratory (NASA). "Estamos monitoreando de cerca la situación y todavía no entendemos completamente lo que está pasando", ha informado la NASA.

Conocido como el Cinturón Ecuatorial Sur (SEB, por sus siglas en inglés), la banda de nubes marrones es dos veces más ancha que la Tierra y más de veinte veces su circunferencia. La pérdida de tan enorme "franja" se puede ver con facilidad. "Con cualquier telescopio, o incluso con prismáticos grandes, el aspecto de Júpiter siempre ha incluido dos amplios cinturones ecuatoriales", explica el astrónomo aficionado Anthony Wesley, de Australia, descubrirdor de un cometa que llegó al planeta en 2009. "Cualquiera que dirija su telescopio hacia Júpiter en este momento, sin embargo, verá un planeta con una sola cinta, una visión muy extraña."

Glenn Orton piensa que el cinturón no ha desaparecido realmente, y que es posible que haya quedado oculto tras nubes altas. "En la Tierra, blancas nubes finas, los cirros, están hechos de cristales de hielo. En Júpiter, este mismo tipo de nubes se pueden formar, pero los cristales están formados por amoníaco (NH3) en lugar de agua (H20). "Me encantaría enviar una sonda allí para averiguar lo que realmente está pasando", ha comentado.

La atmósfera de Júpiter es un lugar misterioso cuya exploración podría resultar beneficiosa. Nadie sabe, por ejemplo, por qué la Gran Mancha Roja es roja, o qué ha sostenido esa furiosa tormenta durante tantos años. La teoría no explica por qué las bandas ecuatoriales gemelas son de color marrón, ni por qué una desaparece, mientras que la otra se mantiene. "Tenemos una larga lista de preguntas", dice Orton.

No es la primera vez


Esta no es la primera vez que la SEB ha desvanecido. "El SEB se desvanece a intervalos irregulares, la última en 1973-75, 1989-90, 1993, 2007, 2010," dice John Rogers, director de la sección de Júpiter de la Asociación Astronómica Británica. "En 2007 el fenómeno terminó bastante pronto, pero en los demás años, la SEB estaba casi borrada, como en la actualidad."

El regreso de la SEB podría ser "dramático". Según Wesley, "la recuperación probablemente será repentina y dramática, con grupos de tormentas planetarias que aparecen en sólo una semana". De hecho, dice Orton, "cualquiera puede ser el primero en ver el regreso de la SEB".

Etiquetas: astronomía

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