Hallan un "coloso" estelar

coloso-estelarCon una masa equivalente a 256 veces la de nuestro Sol, la estrella R136a1, situada en el cúmulo R136, es dos veces más grande que cualquiera que se haya visto antes. Además, no es sólo la más masiva detectada, sino que también es la más luminosa, unas diez millones de veces más que el Sol. Este "peso pesado" estelar ha sido observado gracias a una combinación de instrumentos del Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral (ESO).

"La existencia de estos 'monstruos', millones de veces más luminosos que el Sol, que pierden peso a través de vientos muy poderosos, podría proporcionar una respuesta a la incógnita de cuán masivas pueden ser las estrellas", ha explicado Paul Crowther, profesor de Astrofísica de la Universidad de Sheffield y responsable del grupo de científicos que ha realizado el hallazgo.

"A diferencia de los humanos, estas estrellas nacen pesadas y pierden peso con la edad. Al tener un poco más de un millón de años, la estrella más extrema, R136a1, está en una 'edad mediana' y ha sufrido una intensa pérdida de peso, despojándose en ese lapso de tiempo de una quinta parte de su masa inicial o más de 50 masas solares", añade Crowther. Estas estrellas de gran peso son extremadamente raras y se forman únicamente dentro de los cúmulos estelares más densos. Si R136a1 reemplazara al Sol en el Sistema Solar, explican los astrónomos, su alta masa reduciría el largo del año de la Tierra a tres semanas y bañaría a la Tierra con una radiación ultravioleta increíblemente intensa, haciendo imposible la vida en nuestro planeta.

Distinguir estrellas individuales, como se ha logrado ahora por primera vez, requiere del especial poder de resolución de los instrumentos de infrarrojo del VLT. El descubrimiento apoya la visión previa de que hay un límite superior que determina el tamaño máximo de una estrella, si bien ese límite se ha incrementado hasta unas 300 masas solares, el doble de lo que se pensaba hasta ahora. Y según Crowther parece improbable que este nuevo récord sea superado dentro de poco.

Comprender cómo se forman las estrellas tan colosales como estas resulta bastante difícil. "O bien nacieron tan grandes o estrellas más pequeñas se fusionaron para producirlas", explica Crowther. De hecho, estrellas entre unas ocho y 150 masas solares explotan al fin de sus cortas vidas como supernovas, dejando atrás exóticos remanentes, como estrellas de neutrones o agujeros negros.

Etiquetas: astronomíaestrellas

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