"España ocupa el cuarto lugar en investigación con técnicas de neutrones en Europa"

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El Instituto Laue-Langevin (ILL), situado en la localidad francesa de Grenoble, es el mayor centro de investigación de neutrones del mundo. En él se llega a lo más profundo de los átomos para desentrañar sus posibilidades en distintos campos, desde la medicina hasta la física de materiales o la electrónica. Entrevistamos a José Luis Martínez Peña, director asociado  de la División de Proyectos y Técnica del ILL, quien nos explica cómo es el centro desde dentro y nos explica qué papel juega la ciencia española en su organización.

 

 

Muy Interesante: ¿De dónde proviene el nombre del centro? ¿Quiénes fueron Max von Laue y Paul Langevin?

El ILL fue creado en 1969 por un acuerdo entre Alemania (Canciller Adenauer) y Francia (DeGaule) en el espíritu de que la colaboración científica entre ambos países evitaría futuros conflictos belicos. La idea fue construir una fuente de neutrones de muy alta intensidad mediante un Reactor Nuclear de 58 MW de muy alto flujo de neutrones (10 elevado a 19 neutrones por segundo y por cm2). Debido a que las aplicaciones científicas iniciales serian en magnetismo, el emplazamiento elegido fue la ciudad de Grenoble, donde trabajaba el Premio Nobel L. Neel por el descubrimiento del orden antiferromagnetico. El proyecto se presento y se ofreció a participar al Reino Unido que no lo firmo, ya que creyó que el diseño de esta fuente de neutrones era muy sofisticado y que resultaría imposible de funcionar.
Debido a este origen Franco-Aleman se le dio el nombre de dos científicos muy famosos y que sus temas de trabajo tenían impacto en los temas de trabajo del ILL. Max von Laue es un celebre científico alemán que descubrió la difracción de cristales por medio de los rayos X, fue Premio Nobel de Física en el año 1914. Paul Langevin es una famoso científico francés del mismo periodo (inicios del siglo XX) famoso por sus contribuciones a la teoría del magnetismo. El magnetismo es uno de los temas mas estudiados mediante técnicas de neutrones.
El reactor se construyó en un tiempo récord y se puso en marcha en Agosto de 1971. Los primeros instrumentos se construyeron inmediatamente y en 1972 se realizó el primer experimento científico y la primera publicación científica (40 aniversario). Inmediatamente (1973) el Reino Unido solicitó ser admitido como miembro del ILL y su candidatura fue aceptada por Alemania y Francia de forma inmediata (una vez satisfecha una tercera parte de todas las inversiones realizadas por estos dos países). A partir de esta fecha el ILL es una Gran Instalacion Europea de Tecnicas de neutrones.

 

Muy Interesante ¿Qué otros centros se dedican al mundo de la investigación de los neutrones?

A nivel "nacional" hay un reactor de menores prestaciones en las afueras de Paris (en Saclay, Inst, Leon Brillouin) y otro asociado a la Universidad Politecnica de Munich (TUM-FRM II).
En Estados Unidos hay un reactor casi comparable en el Laboratorio Nacional de OakRidge (Tenesse) y además los americanos acaban de inaugurar una fuente de espalación de neutrones en el mismo laboratorio, para intentar acercarse a la posición de liderazgo de Europa.
En Japon hay también un reactor como fuente de neutrones de menores prestaciones (JAERI) y también se esta construyendo una fuente de neutrones por espalación (J-Park).

 

Muy Interesante: ¿Cuántos departamentos hay? ¿Cuántos investigadores desarrollan su labor en el centro? ¿Cuántos españoles y cuántos organismos de investigación española?

El ILL tiene unos 500 empleados divididos en 4 divisiones (140 personas en la división ciencia, 130 personas en la división de técnicas neutrónicas, 150 personas en división reactor y finalmente unas 80 en la administración).
Sin embargo la finalidad del ILL es colaborar en la realización de experimentos propuestos por científicos externos al ILL , que provienen de muchas universidades y centros de investigación europeos. El ILL recibe más de 2000 investigadores europeos por año, para realizar experimentos que duran entre 3 dias y 3 semanas.
Actualmente trabajan 5 cientificos permanentes y 5 estudiantes de tesis, todos pagados por los fondos propios del ILL. Además en puestos de gestión está el jefe del departamento de administración (que acaba de comenzar su mandato de 5 años) y mi caso de Director Adjunto que finalizaré mi mandato de 5 años en Octubre de 2012 y volveré a España.

En el ILL hay (o ha habido en los últimos 25 años) usuarios de prácticamente todas las universidades y centros de investigación españoles. Las mayores comunidades están en Madrid, Aragón, País Vasco, Cataluña, Asturias, Cantabria y Canarias.

 


Muy Interesante: ¿Qué tiene de especial este centro que no tengan otros laboratorios científicos?

ill-intartLos principales elementos diferenciales del ILL son:
-Muy alto flujo de neutrones (10 elevado a 19 neutrones/segundo y centímetro cuadrado).
- Múltiples instrumentos (40) especializados en diferentes técnicas y trabajando en paralelo 200 días al año y 24 horas al dia, con una fiabilidad superior al 99 por ciento.
-Uso de guías de neutrones que pueden llevar los neutrones a mas de 150 metros desde el centro del reactor, en entornos de muy bajo ruido de fondo para realizar medidas de muy alta precisión.
-Tener una serie de técnicas complementarias que permiten someter a las muestras estudiadas a condiciones externas (extremas bajas temperaturas milikelvin, muy altas temperaturas 2000K, altas presiones (30 Gpa o altos campos magnéticos 17 Teslas).

 


Muy Interesante:  ¿Qué diferencias y qué similitudes existen con el famoso CERN?

Son dos conceptos totalmente diferentes. Simplificando mucho el CERN es un centro de investigación con un gran presupuesto para realizar un "único experimento", actualmente la búsqueda del Bosón de Higgs. Todos los medios y las personas se dedican a esta finalidad. Hay grupos muy grandes especializados en los diversos elementos del experimento.
El ILL seria el equivalente a 40 "pequeños laboratorios" que trabajan en paralelo en temáticas totalmente diferentes: Ingeniería de materiales, catálisis, estructura de proteínas... Cada semana en cada uno de esos 40 laboratorios se cambia de tema de trabajo, y los equipos de trabajo son pequeños (similares a una Universidad 2-5 personas).
La similitud es el carácter internacional (europeo) de la instalación.

 


Muy Interesante: 25 años pasan muy rápido... ¿Qué papel juega España dentro del ILL?

El ejemplo de España en el ILL se considera modélico, de la evolución de un país que empieza de forma muy modesta hace 25 años, y actualmente ocupa el cuarto lugar en investigación con técnicas de neutrones en Europa. Este es probablemente un caso casi único. El ILL suele usar el ejemplo de España para convencer a otros países a integrarse en el ILL.


Muy Interesante:  Recientemente se han planteado una serie de recortes estatales en diversos sectores, entre ellos el científico. ¿Ha sufrido el centro los recortes en materia científica por causa de la crisis?

El ILL también esta afectado por la crisis financiera actual, pero afortunadamente a un nivel moderado. El presupuesto del ILL va a disminuir en el periodo 2011-2015 hasta un -3% en el año 2015. Ademas no seremos compensados por el aumento de la inflación en este mismo periodo, es decir que la disminución efectiva será del orden del -13%. A partir de ese momento, esperamos que los presupuestos aumenten del orden del 2% y además se lance un programa especial y extraordinario de mejora de los instrumentos científicos. En paralelo en este mismo periodo (2012-2017) los 3 paises dueños del ILL  van a financiar un presupuesto extraordinario de mejora de la seguridad de nuestra fuente de neutrones por un valor equivalente a 12 millones de euros. Por tanto, aunque los tiempos son difíciles desde el punto de vista financiero creo que los buenos resultados científicos del ILL y el carácter "único" de nuestra fuente que no tienen similares en cada país europeo hace que nuestra financiación sea casi estable.
En realidad, este tipo de Grandes Instalaciones pluridisciplinares son de gran utilidad en tiempos de crisis, ya que permiten a grupos de investigación de Universidades pequeñas el acceso a técnicas punteras, lo cual posteriormente da lugar a publicaciones de alto impacto. Todo esto sin necesidad de construir "19 veces" las mismas instalaciones, que por otro lado seria inviable e imposible.

© ILL / Alexis Cheziere

 

Etiquetas: biologíaciencia

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