El telescopio ALMA muestra la mejor imagen del nacimiento de planetas

Astrónomos que trabajan en el telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) han logrado capturar la mejor imagen hasta la fecha y con detalles extraordinarios de la formación de planetas alrededor de una estrella joven. Se trata de las primeras observaciones que ha llevado a cabo ALMA en su configuración casi completa y las imágenes de mayor resolución hechas en longitudes de onda submilimétricas. La revolucionaria imagen muestra la formación de un disco planetario alrededor de la estrella HL Tau, situada a unos 450 años-luz de la Tierra en la constelación Taurus.

 

También se aprecian detalles inesperados en el disco de material sobrante tras el nacimiento de la estrella, así como una serie de anillos concéntricos brillantes, separados por huecos. Según Stuartt Corder, subdirector de ALMA, "lo que hemos observado es, casi con total seguridad, el resultado de la formación de cuerpos planetarios jóvenes en el disco. Es una sorpresa, ya que no se espera que estrellas jóvenes de este tipo tengan grandes cuerpos planetarios capaces de producir las estructuras que vemos en las imágenes".

 

Para la astrónoma Catalina Vlahakis, la imagen va a "revolucionar las teorías de formación planetaria". Y es que el disco de HL Tauri aparece mucho más desarrollado de lo que se esperaría con la edad del sistema. Por lo tanto, la imagen de ALMA también sugiere que el proceso de formación de planetas puede ser más rápido de lo que se pensaba. Las estrellas jóvenes como HL Tauri nacen en nubes de gas y polvo fino, en las regiones que se han derrumbado bajo los efectos de la gravitación, formando densos núcleos calientes que con el tiempo se encienden para convertirse en estrellas jóvenes. Estas están rodeadas de un “capullo” formado por el gas y el polvo restante, que finalmente se deposita en un disco protoplanetario.

 

Tras muchas colisiones, las partículas de polvo se pegan, formando grumos del tamaño de granos de arena y guijarros. En última instancia, los asteroides, los cometas e incluso los planetas pueden llegar a formarse de ese disco. Los planetas jóvenes interrumpirán el trazo del disco para crear anillos, huecos y agujeros, como los que se observan en las estructuras que ahora se observan con ALMA.

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