Descubren "otro Sol" con seis planetas

seisplanetasUtilizando el telescopio espacial Kepler de la NASA, un equipo internacional de científicos ha descubierto un sistema planetario muy compacto formado por una estrella parecida al Sol, llamada Kepler-11, y seis planetas, según publica esta semana la revista Nature.

Según la NASA, este sistema contiene los primeros planetas de un tamaño parecido a la Tierra, y entre ellos los primeros orbitando en la denominada zona habitable, una región a una distancia de su estrella suficiente como para que pueda existir agua líquida en su superficie. Los cinco planetas interiores del sistema Kepler-11 poseen entre 2,3 y 13,5 veces la masa de la Tierra. Sus periodos orbitales son de menos de 50 días, por lo que orbitan dentro de una región que podría compararse con la órbita de Mercurio en el Sistema Solar. El sexto planeta es mayor y está más alejado, con un periodo orbital de 118 días y una masa indeterminada. Según ha explica Jonathan Fortney, coautor del estudio, "de los seis planetas, los más masivos son posiblemente como Neptuno y Urano pero los tres con menos masa son distintos a los existentes en el Sistema Solar".

Para medir la masa de los nuevos planetas, los científicos han utilizado una nueva técnica basada en sus interacciones gravitacionales. "No sólo es un sistema planetario asombroso, también valida un nuevo método para conocer las masas de los planetas" aclara Daniel Fabrycky, investigador de la Universidad de California en Santa Cruz (Estados Unidos) y coautor del estudio.

Como en el caso del Sistema Solar, todos los planetas de Kepler-11 orbitan más o menos en el mismo plano. Este descubrimiento refuerza la idea de que los planetas se forman en discos aplanados de gas y polvo que giran alrededor de una estrella, y el patrón de disco se mantiene después de que los planetas se hayan formado. "Las órbitas de nuestro sistema solar inspiraron esta teoría en un principio y ahora tenemos otro buen ejemplo", señala Fabrycky.

Las densidades de los planetas proporcionan pistas sobre sus composiciones. Los seis planetas tienen densidades inferiores a la de la Tierra. Parece que los dos más interiores podrían estar formados principalmente de agua, con posiblemente una fina capa de gas de hidrógeno-helio en la superficie, como mini-Neptunos. "Los que están más alejados tienen densidades menores a la del agua, lo que parece indicar atmósferas de hidrógeno-helio", explica Fortney. Esto sorprende a los investigadores porque un pequeño planeta caliente tendría difícil mantener una atmósfera ligera.

Una de las razones que hacen tan importante el descubrimiento es que permite a los investigadores realizar comparaciones entre los planetas de un mismo sistema. "Con la comparativa de planetas hemos comprendido nuestro sistema solar por ello es mucho mejor que descubrir más Júpiter calientes en solitario alrededor de otras estrellas", señala Fortney.

Etiquetas: exoplanetas

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