Descubren la mayor estrella amarilla de la historia

El complejo Very Large Telescope del Observatorio Espacial del Sur (ESO), integrado por cuatro telescopios reflectores y un interferómetro, ha revelado la existencia de una estrella de tamaño descomunal, que mide 1.300 veces el diámetro del Sol, y es un millón de veces más brillante. Se trata de una de las diez estrellas más grandes descubiertas hasta el momento, superando incluso la famosa supergigante roja Betelgeuse, y de la mayor estrella amarilla de la que se tiene constancia. Por ello, a pesar de la gran distancia que la separa de la Tierra (cerca de 12.000 años luz), la estrella puede observarse a simple vista.

 

Las observaciones revelaron que la estrella HR 5171 ha ido creciendo y enfriándose progresivamente durante los últimos 40 años. Forma parte además de un sistema binario eclipsante en el que una estrella pequeña gira en torno a una estrella de mayor tamaño. En este caso, la estrella menor completa su órbita alrededor de HR 5171 cada 1.300 días, y tiene una temperatura superficial ligeramente más elevada (5.000ºC). Para extraer estas conclusiones, los astrónomos cotejaron los datos recabados a través de una técnica llamada interferometría, que combina la luz recogida por los telescopios ópticos para recrear un telescopio gigante de más de 140 metros, con las observaciones llevadas a cabo por aficionados a lo largo de sesenta años.

 

Las hipergigantes amarillas son una clase muy poco frecuente de estrellas, al hallarse en una fase muy temprana de su evolución, caracterizada por variaciones en su luminosidad aparente y en su temperatura superficial. Solo se conoce una docena de ellas en nuestra galaxia, entre las que destaca Rho Cassiopeiae, una de las más grandes y brillantes documentadas hasta la fecha. Estos cuerpos celestes sufren erupciones periódicas en las cuales expelen material hacia el exterior, formando una atmósfera grande y extendida a su alrededor.

 

Este nuevo descubrimiento evidencia la importancia del estudio de las estrellas gigantes de corta vida, puesto que esta información podría ayudarnos a comprender los procesos evolutivos de las estrellas masivas en general.

Etiquetas: telescopio

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