Descubren el origen de elementos como el oro o la plata

Los elementos pesados no existían en los primeros momentos de vida del universo. ¿Cómo surgieron?

El origen de muchos de los elementos más valiosos de la tabla periódica, como el oro, la plata y el platino, es todo un misterio debido a que estos elementos pesados no existían en los primeros momentos de vida del Universo. ¿Cómo surgieron estos elementos?

 

Ahora, un equipo de científicos del Instituto de Tecnología de Massachussets (MIT) cree haber dado con la explicación a tan vetusto enigma. Debido a que para crear estos elementos tan pesados es imprescindible una gran cantidad de energía, los científicos han descubierto la que quizá nos ofrece la respuesta: una antigua galaxia enana llamada Reticulum II que se encuentra a 98.000 años luz de distancia (en órbita de nuestra galaxia) y que contiene estrellas con una cantidad realmente colosal de materiales muy pesados, y, entre ellos el oro, la plata y el platino.

 

“Comprender cómo estos elementos tan pesados pudieron llegar a formarse es uno de los problemas más difíciles de la física nuclear. La producción de estos elementos tan pesados requiere de tantísima energía que resulta imposible fabricarlos experimentalmente. Sencillamente, su proceso de fabricación no funciona en la Tierra. Por eso, hemos tenido que usar estrellas y otros objetos cósmicos como laboratorio”, explica Anna Frebel, líder del estudio.

 

Los expertos analizaron la luz proveniente de varias de las estrellas más brillantes de esta galaxia con los telescopios gemelos de Magallanes ubicados en Chile, descubriendo que contenían una cantidad impresionante (y sorprendente) de estos elementos pesados. Según los científicos, el oro, la plata, el plomo o el platino se crearon durante explosiones de estrellas de neutrones en el interior de galaxias enanas y luego estos pasaron a formar parte de otras estrellas y asteroides, acabando finalmente en la Tierra.

 

Sin duda una de las cosas que creo que atrae a las personas a la astronomía es comprender el origen de todo lo que nos rodea”, aclara Alexander Ji, coautor del trabajo.

 

La pequeña Reticulum II es una de las mejores opciones para detectar materia oscura, y ahora podría ser también el mejor rincón del universo para averiguar el origen de estos materiales y cómo llegaron hasta nuestro planeta.

 

El estudio ha sido publicado en la revista Nature.

 

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