Descubren el exoplaneta más cercano similar a la Tierra

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Un grupo de astrónomos europeos acaba de descubrir un planeta de masa similar a la Tierra orbitando alrededor de una estrella en el sistema Alfa Centauri que, además, es el más cercano de estas características jamás descubierto. Para conseguir este hallazgo los investigadores utilizaron el instrumento HARPS instalado en el Observatorio La Silla del European Southern Observatory (ESO).

 

"Nuestras observaciones se prolongaron durante más de cuatro años, utilizando el instrumento HARPS, y han revelado una señal diminuta, pero real, que muestra un planeta orbitando Alfa Centauri B cada 3,2 días", ha explicado Xavier Dumusque del Observatorio de Ginebra, Suiza, y Centro de Astrofísica de la Universidad de Oporto, Portugal y autor principal del artículo. A lo que ha apuntado que "¡es un descubrimiento extraordinario y ha llevado nuestra tecnología hasta sus límites!". Pero, ¿qué tiene de especial este descubrimiento?

Alpha Centauri es el sistema estelar más cercano a nuestro planeta, situado a unos 4,3 años luz de distancia. Además este sistema estelar triple compuesto por dos estrellas similares al sol orbitando la una cerca de la otra, es uno de los más brillantes en los cielos australes. Esta cercanía a nuestro planeta es básica en la importancia del hallazgo, pues se trata del planeta de características similares a las de la Tierra más cercano jamás encontrado.

Sin embargo, a pesar del parecido con la Tierra, difícilmente alberga vida. En palabras de Stephane Udry, coautor del artículo y perteneciente al Observatorio de Ginebra, "este es el primer planeta con una masa similar a la de la Tierra encontrado alrededor de una estrella de tipo Sol. Orbita muy cerca de su estrella y debe hacer demasiado calor para albergar vida tal y como la conocemos". Además, según el mismo investigador "es posible que forme parte de un sistema en el que haya más planetas. Otros resultados de HARPS y nuevos descubrimientos de Kepler, muestran claramente que la mayor parte de los planetas de baja masa se encuentran en este tipo de sistemas".

Y es que desde que se descubriese el primer exoplaneta orbitando alrededor de una estrella tipo Sol en 1995, los hallazgos no han parado de sucederse. Más de 800 exoplanetas han sido confirmados, pero la mayoría son más grandes que la Tierra y se parecen más a Júpiter. Como explica el propio Xavier Dumusque, "Este resultado representa un gran paso adelante hacia la detección de un planeta gemelo a la Tierra en las inmediatas vecindades del Sol. ¡Vivimos tiempos emocionantes!".

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