Así comenzó el reinado de los reptiles marinos

Un nuevo estudio revela que los reptiles marinos que dominaron los océanos del Mesozoico se expandieron rapidísimamente por todos los ecosistemas.

El 70% de todas las especies de vertebrados terrestres y el 96% de los organismos marinos pereció durante la Gran Mortandad, hace 252 millones de años. No están claras las causas que propiciaron esta extinción masiva, la más devastadora que ha experimentado el planeta, pero, según apunta un nuevo estudio, los reptiles marinos lograron hacerse en muy poco tiempo con muchos de los nichos ecológicos que quedaron vacíos en los océanos.

Durante el Mesozoico, la era geológica que sucedió a la citada extinción del Pérmico-Triásico y que se prolongó hasta hace 66 millones de años, los dinosaurios se diseminaron por las tierras emergidas y los reptiles marinos, como los ictiosaurios, los plesiosaurios o los mosasaurios, se convirtieron en los depredadores dominantes en su entorno. No obstante, se desconoce cómo lo hicieron de forma tan exitosa.

Ahora, un equipo de investigadores coordinado por el paleobiólogo Tom Stubbs, de la Facultad de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol, en el Reino Unido, asegura que estos animales no se extendieron poco a poco por los ecosistemas, sino que, por así decirlo, irrumpieron en escena. “Sabemos que cuando los reptiles marinos se distribuyeron por los océanos durante el Triásico –hace entre 252 y 201 millones de años–, desarrollaron muy rápidamente distintas adaptaciones morfológicas que les permitieron alimentarse de muy diversas presas. No se vio nada igual durante el resto del Mesozoico. En un espacio relativamente corto de tiempo, comenzaron a nutrirse de todo tipo de peces, invertebrados e incluso otros reptiles”, señala Stubbs.

Para determinarlo, este experto y sus colaboradores estudiaron las variaciones en la estructura de las mandíbulas y los dientes de estos animales. Así, descubrieron que surgieron especies de muy diferentes tamaños y hábitos alimenticios a mucha mayor velocidad de lo que se creía hasta ahora. Sin embargo, apenas 30 millones de años después de este bombazo evolutivo, una serie de extinciones ocurridas a finales del Triásico acabaron con la mayor parte de todos los grupos de reptiles marinos. De este modo, se perdieron muchas de esas adaptaciones, lo que determinó la evolución de estos animales a largo plazo.

Imagen: Dmitry Bogdanov / GNU / CC

Etiquetas: cienciaevoluciónpaleontología

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