84 millones de estrellas en una sola imagen de la Vía Láctea

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Usando esta imagen de nueve gigapíxeles obtenida con ayuda del telescopio de rastreo infrarrojo VISTA en el Observatorio Paranal (Chile), un equipo internacional de astrónomos ha creado el catálogo más grande hasta la fecha del centro de la Vía Láctea, que incluye 84 millones de estrellas, es decir, diez veces más que cualquier retrato obtenido con anterioridad. La imagen es tan grande que, si se imprimiera a la resolución propia de un libro, mediría 9 metros de largo y 7 metros de alto.

"Observando en detalle los millares de estrellas que rodean el centro de la Vía Láctea, podemos aprender mucho más sobre la formación y evolución, no sólo de nuestra galaxia, sino también sobre la de las galaxias espirales en general", explica Roberto Saito, investigador principal de este estudio.

Muchas galaxias espirales, incluyendo nuestra galaxia anfitriona, la Vía Láctea, tienen una alta concentración de estrellas viejas rodeando el centro, lo que los astrónomos denominan núcleo. Comprender la formación y evolución del núcleo de la Vía Láctea es vital para el conocimiento de la galaxia como un todo. Sin embargo, conseguir observaciones detalladas de esta región no es una tarea sencilla.

"Observar el núcleo de la Vía Láctea es muy difícil, ya que está oscurecido por el polvo," añade Dante Minniti, coautor del estudio. "Para penetrar en el corazón de la galaxia, necesitamos observar en el rango infrarrojo de la luz, el cual se ve menos afectado por el polvo", puntualiza. De hecho, han sido los datos obtenidos por el telescopio de rastreo infrarrojo VISTA, que tiene un espejo de gran tamaño (4,1 metros de diámetro), un amplio campo de visión y detectores infrarrojos muy sensibles, se ha creado una inmensa imagen en color de 108.200 por 81.500 píxeles, es decir, el mayor catálogo creado hasta el momento de la concentración de estrellas en la región central de la Vía Láctea.

Para ayudar en el análisis de este catálogo, el brillo de cada estrella se ha plasmado en un diagrama frente a su color para unos 84 millones de estrellas con el fin de crear un diagrama color-magnitud. Los diagramas de color-magnitud son herramientas muy valiosas utilizadas frecuentemente por los astrónomos para estudiar las diferentes propiedades físicas de las estrellas, como sus temperaturas, masas y edades. "Cada estrella ocupa un punto particular en este diagrama en cualquier momento de su vida. El lugar en el que caiga depende de cuán brillante y caliente sea. Dado que los nuevos datos nos ofrecen instantánea de todas las estrellas de una vez, podemos hacer un censo de todas las estrellas en esta parte de la Vía Láctea," aclara Dante Minniti.

 

Etiquetas: astronomía

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